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LAS UNIVERSIDADES INTERNACIONALES, UN FENÓMENO RECIENTE DE LA REALIDAD VIRTUAL

Yolanda Gayol
La autora realizó su maestría en el Departamento de Investigaciones Educativas del CINVESTAV del IPN y actualmente es candidata al doctorado por la Universidad Estatal de Pensylvania.

Contenido del Artículo:

1. Introducción
2. Antecedentes
3. La Universidad de Gobernadores del Oeste (WGU)
4. Conclusiones
5. Notas

 

1. Introducción   Contenido

Desde hace alrededor de 15 años los educadores a distancia han experimentado con el uso de las redes de cómputo como medios educativos, al igual que lo han hecho con previas invenciones tecnológicas1. Sin embargo, a diferencia del limitado alcance educativo logrado por tecnologías tales como la radio y la televisión, la educación mediada por computadora parece estar afirmando su presencia internacional para competir ventajosamente con las instituciones de educación superior presencial, por la población estudiantil local de las clases media y alta. Si ello ocurre, habrá profundos cambios en la organización y en las formas de proveer servicios educativos en todo el mundo, que afectarán la educación convencional.

En este artículo se presentan los avances de tres universidades virtuales que están en proceso de creación, con el propósito de que los lectores se formen una opinión sobre la trascendencia que estas nuevas instituciones pueden tener en la organización y provisión de servicios de las universidades mexicanas. Los casos presentados son: la Universidad de Gobernadores del Occidente ( WGU por las siglas en inglés, Western Governors University); COLISA (por las siglas en inglés, Confederation of Open Learning Institutions of South Africa); y el Campus Mundial Virtual WC ( por las siglas en inglés World Campus) de la Universidad Estatal de Pennsylvania. Una vez presentados los casos se discute su significado en el contexto de la así llamada “sociedad global”.



2. Antecedentes   Contenido

Aunque la elaboración de programas educativos en las redes de telecomunicación digital se realiza mediante el uso de procedimientos semejantes, los educadores utilizan diversas denominaciones para referirse a esa actividad. Ello se debe a que las universidades virtuales han surgido en grupos que pertenecen a diferentes tradiciones académicas y cada grupo ha elegido un nombre para denotar el trabajo que realiza dentro de su comunidad académica. Los diversos nombres indican no sólo la pertenencia académica de quienes los utilizan, sino también la antigüedad misma del programa. Los nombres más comunes son Educación en Línea2 o Colegio en Línea3, Educación por CMC (Comunicación Mediada por Computadora)4, Conferencias por Computadora5, Universidades Globales, Instrucción Mediante Tecnologíasde la Información, Universidades Virtuales y Educación en el Ciberespacio.


La mayor parte de estas expresiones surgieron de la educación a distancia y de los grupos de tecnología de la educación. El término Universidad Global es utilizado por grupos pioneros en el uso de las redes para educación, en la época en la que las computadoras personales carecían de ambientes gráficos (como la Universidad Global Takeshi Utsumi). En el caso de México, ya en 1987 se participaba en un proyecto de educación bilingüe, colaborando con Estados Unidos y Puerto Rico6. Otro proyecto importante realizado en forma de consorcio, en el que México participó fue el de la red global BESTNET que se desarrolló a partir de 1992. Este proyecto servía a 3,000 estudiantes y profesores de una docena de instituciones mexicanas y estadounidenses7.

El concepto de Universidad Virtual también fue creado por los educadores a distancia y es una de las denominaciones más populares en la actualidad8. Por su parte, la noción de Cyberespacio fue acuñada en 1984 por el escritor de ciencia ficción William Gibson en su novela Neuromancer9, y éste es el término favorito de los grupos de educadores pertenecientes al postmodernismo cultural10. Finalmente, el concepto de Educación Mediante Tecnologías de la Información por lo común es utilizado entre los grupo de educación superior que se han aproximadocon cautela al uso de las Tecnología en Educación11. Cada uno de estos términos ha sido problematizado y los acuerdos sobre su significado preciso están en proceso de discusión12.

Roxanne Hiltz declara que el primer salón de clase virtual fue concebido por ella en la Universidad de Princeton en 197713. Entre los primeros cursos completos de educación en-línea para licenciatura y posgrado se encuentra el que desarrollaron conjuntamente Connect Education y la Escuela Nueva de Investigación Social del Instituto Politécnico de Nueva York, que data de 198514. En 1987, la primera experiencia de la Universidad Abierta Británica en la educación mediada por computadora fue el curso de licenciatura denominado: Aspectos Técnicos y Sociales de las Tecnologías de la Información, al cual se inscribieron 1,300 estudiantes. La Universidad Abierta utilizó el Sistema CoSy (Conference System) desarrollado por la Universidad de Guelph, en Canadá15.

Los programas de esa época generalmente consistían en emplear la utilería del correo electrónico con fines de enseñanza, la cual ofrece básicamente dos tipos de servicios:

Los Listados de Usuarios, que son utilizados exclusivamente por los alumnos inscritos y sus profesores, con el propósito de establecer comunicación pública entre alumnos (as) y los maestros (as), y cuyo nombre técnico es el de Listserv.

La Comunicación Privada maestra(o)-alumna(o) alumna(o)-alumna(o). Dicha comunicación generalmente se complementaba con material impreso o transcripciones de textos al formato electrónico, clases presenciales o el uso de otros medios.

En la actualidad, las universidades virtuales se desarrollan en Hypermedia. En Hypermedia convergen el texto, el video en movimiento, las actividades en audio y ambientes que incluyen animación, fotografías digitalizadas, voz y gráficos e iconos. Además, permiten el enlace a bases de datos bibliográficos de todo el mundo y el acceso a bibliotecas virtuales, revistas electrónicas, seminarios, museos, enciclopedias y periódicos electrónicos, la asociación con grupos especializados de discusión, o la comunicación directa con especialistas en todo el mundo; los “cafés” para socializar con los compañeros de clase, el acceso a actividades culturales, congresos, e innumerables servicios comerciales. Los estudiantes de las universidades virtuales tienen acceso a todas estas actividades y sitios haciendo un simple click al “ratón” de la computadora de escritorio o a la estación de trabajo, en la cual se han instalado los programas especializados de cómputo para establecer en enlace con las redes, y que está conectada a una línea telefónica común mediante un modem (modulador-demodulador). Las tendencias indican que este tipo de estudiante proliferará dentro de algunos años y por ello es conveniente conocer de qué manera se están constituyendo los centros educativos que los formarán. En México el ITESM (Instituto Tecnológico y de Estudios Superiores de Monterrey) en colaboración con OLA (Open Learning Agency) están desarrollando una Universidad Virtual que incorpora muchas de las innovaciones pedagógicas y técnicas recientes16.

3. La Universidad de Gobernadores del Oeste (WGU)   Contenido

Los Estados Unidos es un país con más de 250 millones de habitantes que tiene la expectativa de alcanzar el 100% de acceso del grupo de edad 18-22, en alguna modalidad de educación superior hacia fin de milenio. Además se ha estimado que el rápido avance actual del conocimiento requiere del establecimiento de sistemas para reactualizar a sus profesionistas y técnicos cada dos años. Los sistemas de cómputo enlazados a las redes de telecomunicación jugarán un papel fundamental en el logro de estas metas. En estos objetivos estratégicos se inscriben proyectos educativos como el de la WGU.


La WGU surge como iniciativa de los gobernadores de Utah y Colorado, quienes en 1995 presentaron la propuesta de crear una Universidad Virtual ante la Asociación de Gobernadores del Occidente, cuya misión es fortalecer política y económicamente a esa región de los Estados Unidos17. El proyecto fue aprobado el pasado mes de febrero y 18 estados que están participando en su desarrollo esperan ponerla en marcha en enero de 1998. Al momento de escribir este artículo, los gobernadores de los estados participantes estaban reunidos en Texas como parte del Comité Coordinador de la WGU para constituir formalmente el Patronato o Consejo de Administración (Board of Trustees).Una vez que inicie sus operaciones, la WGU se convertirá en una entidad independiente de la tutela directa de la Asociación de Gobernadores del Occidente. Al parecer, los dos gobernadores que presentaron la iniciativa se dividieron la responsabilidad de organizarla ya que las oficinas administrativas se instalaron en la ciudad Lago Salado, Utah y las oficinas académicas en Denver, Colorado. La WGU incluye numerosas universidades de gran prestigio, como Stanford, que últimamente ha adquirido mayor visibilidad pública porque la hija del Presidente Clinton decidió cursar ahí sus estudios de licenciatura.


Además de ofrecer servicios educativos a los estados participantes, la WGU ya ha establecido convenios de colaboración con instituciones localizadas en México, Canadá Gran Bretaña y Japón, y ha iniciado contactos con China, Rusia, Malasia, Israel, Korea y Escocia.

La WGU no tendrá académicos de planta sino que compartirá los que ya trabajan en las instituciones de educación superior de los estados participantes. Tampoco diseñará cursos totalmente nuevos durante la primera fase, sino que aprovechará aquellos que ya han producido las universidades en formatos de educación a distancia, utilizando otras tecnologías. La oferta de cursos se hará bajo el principio de que los estudiantes decidirán qué tipo de tecnología es la más conveniente para sus necesidades. Para ello se está preparando un catálogo en línea que informa a los alumnos potenciales sobre los diversos formatos en los que pueden transmitirse los cursos, de acuerdo con las tecnologías disponibles dentro el consorcio. Dado que la educación impartida por la WGU no será soportada en su totalidad por las redes de cómputo, los asociados decidieron recientemente quitarle el nombre de Universidad Virtual al proyecto. La idea que ahora prevalece es que deben continuarse aprovechando tecnologías y materiales cuyo desarrollo ha sido muy costoso.



3.1 Recursos

Con el fin de iniciar los trabajos de la institución naciente, cada uno de los gobernadores participantes hicieron una aportación inicial de $100,000 dólares durante el año fiscal de 1997, el cual se inició en julio pasado. El 21 de junio se aprobó en Denver, Colorado, un presupuesto de 12.4 millones de dólares para poner en marcha la Universidad. La WGU no recibirá nuevas aportaciones de sus asociados y por ello el Comité Coordinador ha estado recabando fondos de fuentes privadas, como se acostumbra en las universidades convencionales de los Estados Unidos. Entre sus asociados coporativos se encuentran: AT&T, IBM, Sun Microsystems e International Thomson Publishing.



Tabla 1. Aportaciones y fondos obtenidos para iniciar la creación de la WGU
(en dólares)




Monto:

Fuente de Ingresos:

$ 1,800,000

Aportación de los Estados Participantes

$1,800,000 (aportación única)

Donación de Fundaciones

$ 750,000

Donación de Corporaciones (En efectivo y en especie)

$3,500,000

Total:

$6,050.000

Fuente: http://www.westgov.org/smart/vu/sld026.htm

El fondo inicial se utilizará para crear nuevos programas educativos, para reorganizar el sistema administrativo y para crear centros de estudio locales en cada uno de los estados participantes. En dichos centros habrá acceso a diversas tecnologías e información sobre admisión y gestiones administrativas.
Se espera que la universidad sea soportada por el mercado educativo, el cual supuestamente determinará su viabilidad. El presupuesto de la WGU para los próximos ocho años se ha estimado como sigue:

Tabla 2: Presupuesto estimado de la Universidad de Gobernadores de Occidente (WGU)
(En millones de dólares)

Rubro/año

1998

2000

2002

2004

2006

Ingresos

8.1

31.1

58.3

97.9

150.6

Costos

12.4

36.5

60.1

98.1

149.6

Ganancias Estimadas

4.25

4

1.8

0 .2

1.6

Fuente: http://www.westgov.org/smart/vu/sld027.htm

La Universidad iniciará la fase piloto en enero de 1998 ofreciendo inicialmente el certificado de competencia en artes, cuyo contenido se estructura para proveer una educación general. También se ofrecerá el certificado de competencia en ciencias, para la industria electrónica, y la oferta de cursos sueltos para estructurar currícula flexibles, al gusto del cliente (brokering) con acreditación regional transferible y certificación que se confiere en base al número de créditos cursados y no a un programa curricular específico, como los cursados en la mayoría de las universidades presenciales.
En breve, la WGU ofrecerá tres formas de validación de estudios: la evaluación y certificación de conocimientos o de habilidades específicas (certificación de competencias, no necesariamente adquiridas en la escuela) los diplomas de programas completos, ya sean a nivel técnico, de licenciatura o de posgrado, y los diplomas de programas flexibles, diseñados al gusto del cliente.

Dado que el servicio que se presta es pionero, de la atención que se concede tanto a la demanda potencial como a la calidad de los programas educativos ofrecidos depende su éxito a largo plazo, por ese motivo, estos aspectos son las prioritarios en la WGU. La matrícula estimada para los próximos ocho años, que a mi juicio es muy conservadora, es la siguiente:



Tabla 3: Población estudiantil estimada en la WGU
( en miles)

Año/

1998

2000

2002

2004

2006

Tipo de
Programa

 

 

 

 

 

Diplomas de
Grado

.1

.5

1.0

4.0

8.0

Certificados

.5

3.0

7.0

11.0

15.0

Capacitación

4.0

7.0

12.0

20.0

30.0

Brokering

5.0

10.0

15.0

25.0

42.0

Total

9.6

20.5

35.0

60.0

95.0

Entre los problemas más complejos que ha enfrentado exitosamente la WGU se encuentran el de la credibilidad, y el establecimiento de procesos homogéneos de evaluación, acreditación, certificación y transferencia de créditos en un sistema federalizado de enseñanza18 La credibilidad del público y de los empleadores, a corto plazo se está resolviendo mediante el poder de asociación que los gobernadores han logrado y mediante la inclusión de consultores entre grupos acreditados de profesionales e instituciones con alto reconocimiento nacional. A largo plazo, la calidad de los programas educativos ofrecidos y el desempeño laboral de los egresados será lo que determine el valor de la WGU.
Respecto a la acreditación, el logro más importante de ésta Universidad Virtual es haber conseguido el visto bueno de las cuatro agencias acreditadoras de programas de educación superior que califican el valor de los programas educativos en la región a la que pertenecen los estados asociados. En los Estados Unidos, cada estado tiene sus propios programas, sus reglamentos educativos particulares y su criterios de calidad y ello está sancionado legalmente de manera que no es fácil transferir la educación de un estado a otro. Por esa razón, en el Congreso Mundial de Educación a Distancia ICDE’97 el ponente que presentó el proyecto de la WGU dijo que era más fácil obtener la validación en otro país que dentro de los Estados Unidos19. La validación de la calidad de los programas de educación superior, no se regula ni de manera interinstitucional ni estatal sino que es reponsabilidad de seis agencias regionales acreditadoras que existen en el país. Por ello es un logro que las cuatro agencias responsables de la acreditación en el área de influencia de la WGU hayan aceptado validar los programas desde su inicio. El cuidado de la calidad, está a cargo de un grupo centralizado responsable de la evaluación que hace la selección de los primeros programas educativos, el establecimiento de los criterios de evaluación de programas y alumnos, y los criterios generales para la certificación. Antes de iniciar la fase piloto, debe haberse concluído el catálogo “inteligente” que informa sobre los cursos, la dirección de los centros locales y los servicios estudiantiles prestados. Además, contiene los servicios administrativos de inscripción y pago inmediato que normalmente se realizan en bancos y ventanillas de servicios escolares de las universidades convencionales. Tanto la atención de problemas legales de acreditación, como la creación del catálogo “inteligente” y los estudios de mercado potencial se han resuelto contratando a los mejores grupos privados de consultores en esas especialidades.

La administración científica parece ser la base sobre la que se está constituyendo la WGU.

Confederación de Instituciones de Aprendizaje
Abierto de Africa del Sur (COLISA)

Sudáfrica es un país con 40 millones de habitantes y 47 instituciones de educación superior; de ellas, solamente siete ofrecen educación a distancia. El Presidente de ese país, Nelson Mandela, se formó a través de los sistemas abiertos y por ello apoya este tipo de iniciativas.


Bajo el principio de que el todo es mayor que la suma de sus partes, el pasado 16 de octubre, en una conferencia de prensa se hizo pública la intención de crear COLISA 20. La intención primordial de COLISA es expandir los servicios educativos sin gastar en la construcción de nuevos edificios mediante la creación de una Universidad Virtual. Los directores de las tres instituciones están trabajando con el gobierno para ofrecer mayores oportunidades de obtener una educación de calidad a un mayor número de estudiantes, de una manera más flexible. Se espera que alumnos de las universidades virtuales queden libres de las limitaciones que imponen el tiempo y el espacio para recibir educación, porque los conocimientos están disponibles las 24 horas del día los siete días de la semana, en cualquier lugar en donde exista una computadora conectada a una red a través de un modem.


Las tres instituciones arriba citadas se asociaron con el fin de compartir los gastos para financiar y desarrollar académicamente el proyecto, así como para crear los programas de administración escolar y los servicios estudiantiles. Los directivos de COLISA están convencidos de que las nuevas tecnologías de la información ofrecen la oportunidad de dar un salto cualitativo que beneficie a todos los países, no solamente a las naciones desarrolladas, a través de la ampliación del acceso a la educación.


COLISA inició su organización mediante la constitución de un Consejo Profesional que tiene un Director Ejecutivo y un Secretariado. El Consejo Profesional está integrado por representantes del gobierno, de los sindicatos de trabajdores, de los estudiantes y los comités de directores de las instituciones participantes. Dicho Consejo tiene como responsabilidad inicial elaborar la legislación que haga posible la operación formal del consorcio. Una vez elaborada, dicha legislación se someterá a discusión en los niveles institucional, nacional y regional. A diferencia de la WGU, no es la administración científica sino la creación de un consenso social lo que constituye la de carácter académico, pues se harán en base al estudio de las mejores prácticas reportadas en la literatura de educación a distancia.


La meta de COLISA es ofrecer educación en línea para el año 2002, en 400 Centros de Estudio, sin incrementar los costos de la educación. Cada Centro de Estudio contará entre 15 y 150 computadoras y se espera atender con ellas a 18,000 alumnos. Otra forma de ampliar los servicios que COLISA está implementando es la de encadenar los programas educativos diseñados para Internet a la televisión Web, para ampliar las posibilidades de acceso a quienes no viven cerca de algún centro de estudio. Los programas serán diseñados bajo los principios de aprendizaje centrado en el(la) estudiante (quien no percibido(a) como cliente) y se proveerá de servicios de tutoría virtual y los programas educativos estarán enlazados a bibliotecas virtuales.



El Campus Mundial Virtual de la Universidad Estatal de Pennsylvania (WC)

El Campus Mundial (cuyo nombre se ha registrado como marca comercial, es decir sujeto a persecución judicial si alguien más lo utiliza) es un proyecto institucional que inicia su desarrollo en la primavera de 1997, mediante una donación de la Fundación Alfred P. Sloan21, la cual parcialmente servirá para financiar el proyecto. La iniciativa que da origen al proyecto asume que siendo la Universidad Estatal de Pensylvannia (Penn State) una institución líder en el uso de tecnologías en educación, un proyecto como el Campus Mundial le ayudará a mantenerse en una posición de liderazgo internacional.

Un equipo de alrededor de 80 personas están trabajando un promedio de doce horas diarias, seis dias a la semana, para poner en marcha esta Universidad Virtual en enero de 199822. Al igual que la WGU pretende hacer con su catálogo “inteligente”, el WC ha enlazado ya los programas producidos en el pasado a su lista de servicios tales como los programas de estudio independiente o educación por correspondencia. Además, se ofrecen los cursos desarrollados en formato HTML23 por profesores que habían estado experimentando individualmente con esta nueva forma de prestar servicios educativos globales. No se tiene información sobre si la oferta de estos cursos desarticulados de programas pueden utilizarse para obtener grados, como es el caso de la WGU.


Al arribo del año 2000 el WC espera contar con 300 programas completos de enseñanza en áreas del conocimiento y la práctica en los cuales Penn State es competitiva. El Campus Mundial impartirá cursos de capacitación laboral, cursos sueltos sin crédito y programas formales de estudio a nivel técnico, de licenciatura y de posgrado. En este momento se están ofreciendo los siguientes programas de estudio, a nivel técnico y de licenciatura:

Administración de Céspedes (v.gr. campos de golf, estadios deportivos, parques).
· Certificado en Logística Empresarial.
· Certificado en Salud y Desarrollo Humano.
· Curso Técnico en Administración de Justicia.
· Certificado en Administración de Empresas.
· Administración de Negocios Pequeños.
· Certificado en Recursos Humanos.
· Administración Dietaria.
· Servicios para Niños.
· Planeación de Servicios Familiares.
· Gerontología.
· Administración del Cuidado a los Enfermos.
· Escritura de Comentarios Sociales.
· Licenciatura en Letras, Artes y Ciencias.
· Licenciatura en Administración de Sistemas de Alimentación Dietética.
· Licenciatura Semipresencial León-Halcón en artes liberales (educación general).

La universidad especifica los requerimientos de equipo que los estudiantes potenciales necesitan tener para poder recibir la información en línea. No se ofrecen servicios de acceso a centros de estudio. Si los alumnos potenciales desean cursar estos estudios con valor crediticio, los requisitos de ingreso son los mismos que para los estudiantes de educación presencial, además de tener un puntaje mínimo de 550 puntos en el TOEFL24 en el caso de ser un estudiante internacional.

El costo de cada uno de los cursos que integran estos dos programas es de alrededor de 750 dólares, además del costo de la inscripción, los libros y el pago por los servicios de cómputo. Los interesados quedan registrados inmediatamente como alumnos si al llenar el formato de inscripción pagan con tarjeta de crédito. Al registrarse, los alumnos reciben una cuenta de correo electrónico con la cual se les permite acceder al contenido de las materias, a los servicios de orientación estudiantil y de solución de problemas de estudio o personales, a los servicios bibliotecarios, a los servicios de soporte técnico en el uso de las computadoras, a los grupos de discusión informal y especializada y, en general, a todos los servicios culturales e informativos en línea que ha desarrollado Penn State para sus alumnos convencionales. Se presta especial atención a las personas con discapacidades, interesados en convertirse en alumnos del Campus Mundial.

Una modalidad de enseñanza interinstitucional y semipresencial que se está ofreciendo a través del WC es la licenciatura en artes liberales León-Halcón (nombre derivado de las mascotas institucionales), en la cual Penn State se asoció con la Universidad de Iowa para impartir este programa en el que al alumno obtiene un grado asociado (especialidad) de Penn State y un grado de licenciatura de la Universidad de Iowa, sin tener que asistir de tiempo completo a cualquiera de las dos universidades.




4. Conclusiones   Contenido

Los casos de las universidades virtuales mundiales en gestación aquí descritos ilustran los diferentes fines y formas de organización que en un futuro cercano, constituirán una revolución educativa invisible. Cientos de instituciones educativas, corporaciones privadas (v.gr. IBM) o negocios privados ad hoc crean universidades virtuales en tres semanas (v.gr. Real University), están montando sus cursos y programas educativos en Internet para distribuirlos a todo el mundo.


Como es el caso de la WGU, hay consorcios regionales asociados directamente con empresas de telecomunicación para crear poderosos centros educativos con vastos recursos, credibilidad inmediata, y un alto valor de mercado de los diplomas que ofrecen. Es más común sin embargo, encontrar instituciones como Penn State que toman iniciativas individuales para crear sus universidades virtuales y van resolviendo con sus propios recursos, los problemas organizativos y académicos que se les presentan sobre la marcha.

Es común observar que en la primera fase, las instituciones que se incorporan al mundo virtual utilizan programas diseñados para otras tecnologías, por lo cual no se esperan novedades o innovaciones inmediatas en las conocidas pedagogías de educación a distancia. Además, muchos programas se están creando mediante la simple agregación de cursos que habían sido producidos por profesores en lo individual, por el simple hecho de que ya estaban elaborados, sin una estructura curricular coherente y sin una pedagogía específica que aproveche las cualidades de este medio tecnológico y evite sus desventajas25.

En los casos que se asemejan al modelo regionalizado (WGU) e institucional WC centrado en el “cliente” (los alumnos, las empresas), preocupa a los educadores el estilo centralizado de diseño educativo porque se desvanecen las particularidades nacionales y culturales de los contextos a los que se pretende enseñar. Preocupa también que el propósito de la creación de la mayoría de estos centros es la obtención de ganancias y no la atención a las necesidades educativas mundiales. Ciertamente, los estudios de previsión de recursos humanos que florecieron en la década de los setenta no dieron los resultados esperados y por ello no es posible ahora proponer el retorno a antiguos esquemas de planeación nacional o mundial de la educación. Sin embargo, dichos estudios dejaron establecido sin lugar a dudas, el alto valor económico de la educación y el valor estratégico del conocimiento en campos muy específicos de la ciencia y la tecnología que aún están vigentes26.

Como puede observarse, el primer listado de programas ofrecidos por el Campus Mundial, está centrado en la oferta de cursos para un mercado voraz de sistemas administrativos eficientes en los Estados Unidos, pero no parece responder a la necesidad de ampliar la oferta de conocimientos con valor estratégico de los países en desarrollo.


Aunque la WGU no ha hecho público aún su catálogo “inteligente”, es probable que muchos de los cursos ofrecidos en esta primera fase sean videos grabados de clases convencionales que actualmente se ofrecen vía satélite, y a los que se agregará la tutoría “interactiva” por computadora, los materiales impresos y orientaciones para el acceso a los servicios de apoyo estudiantil existentes en Internet.


La Universidad Virtual de COLISA (curiosamente muy similar en sus principios a otra Universidad Virtual que está desarrollando la Universidad Abierta Indira Gandhi de la India), es opuesta a los diseños educativos centrados en la ganancia y en el cliente. Los ejes que orientan el desarrollo de COLISA son el conocimiento centrado en el(la) alumno(a), la preocupación por ofrecer acceso gratuito a los centros de estudio y a la apertura de oportunidades para un mayor número de estudiantes. Sin embargo, la expansión de COLISA está condicionada por la limitada disponibilidad de tecnología y recursos financieros, y por un valor de mercado y un nivel de credibilidad internacionales menores que los que de entrada tienen los programas originados o creados en asociación con los Estados Unidos o cualquier país desarrollado.


Otra preocupación de los educadores a distancia ante este fenómeno reciente es la pregunta ¿qué impacto real tendrán las universidades virtuales en la organización actual de los sistemas educativos nacionales en cuanto a costos de la educación, uso del conocimiento, derechos de autor, empleo, permanencia, salarios,etcétera que ayuden a tomar decisiones razonadas, antes que basadas en la oferta de servicios y tecnologías? El crecimiento de las universidades virtuales no es un hecho coyuntural, sino que evolucionará muy rápidamente con el tiempo. Hay muchas razones para esperar que ello ocurra; entre ellas podemos mencionar:


El impulso multimillonario mundial que las empresas multinacionales de telecomunicaciones están dando en las esferas políticas y académicas a las iniciativas para la adopción de sistemas de cómputo y el enlace a las redes.


La alta eficiencia de las redes de cómputo para la producción, el almacenamiento y la distribución de información. A dichos sistemas a los que se les denomina “autorales, porque a diferencia de la radio y la televisión que requieren de equipos de personal altamente especializados para la producción y transmisión de programas, en el caso de Internet, cualquier profesor con un nivel de inglés medio y unos cuantos cursos de diseño de páginas Web (que por lo demás pueden encontrarse como servicios de tutoría gratuita en los mismos archivos del sistema), puede colocar el contenido de sus cursos y ponerlos a disposición mundial sin moverse de su hogar o su centro de trabajo. Esta capacidad autoral muy ventajosa comercialmente es desventajosa en lo pedagógico porque una vez que un pequeño grupo de diseñadores de universidades virtuales decide estructurar los contenidos de los cursos, es frecuente que se contrate a jóvenes estudiantes cuyo trabajo es simplemente “pegar” “escanear” y enlazar los contenidos dentro de los “formatos” Web, sin que haya habido mucha reflexión sobre fines, significado, métodos y consecuencias.


La eficiencia de los sistemas también se refiere a los numerosos “costos evitados” por las universidades virtuales. Por ejemplo, la automatización de las rutinas administrativas reduce al mínimo el número de personas requeridas para encargarse de los servicios escolares. El costo de transmisión es nulo porque las redes ya se encuentran operando con o sin la prestación del servicio. Las instituciones conectadas tienen cuotas anuales de los proveedores de servicios de telecomunicación. Además, las universidades virtuales se apoyan primordialmente en el uso de instalaciones ya existentes no sólo en universidades sino en bibliotecas, los centros de trabajo y hogares. En las actividades que requieren de la intervención humana para crear y administrar las universidades virtuales los gastos por el uso de espacios físicos, mobiliario y equipo son muy reducidos porque generalmente se basan en la adquisición de fracciones de tiempo de técnicos y académicos dentro y fuera de las universidades, quienes la mayoría de las veces hacen su trabajo fuera de la institución que los contrata. Por ello, los gastos de capacitación, la antigüedad, la permanencia, los estímulos al desempeño, la sindicalización y la jubilación también “se evitan”.


Otro aspecto que impactará sin duda la organización de las universidades convencionales por el mero hecho de que las universidades virtuales están creando nuevas formas de operar, es el relativo a la acreditación y transferencia de créditos. Como en los casos del programa León-Halcón de Penn State, o la WGU, es indudable que resulta muy atractivo para cualquier estudiante inscribirse en un sistema automatizado que le permite armar su currículo beneficiándose de la transferencia de créditos para obtener un grado impartido multi-institucionalmente27.


En constraste, todavía hay muchas instituciones mexicanas que no aceptan equivalencias ni siquiera al interior de su propia institución. Resulta inminente la necesidad de flexibilizar los sistemas de acreditación en las universidades convencionales.


Inclusive, las barreras del lenguaje y los bajos niveles de alfabetización tecnológica, que las instituciones extranjeras enfrentan como obstáculos para penetrar en los mercados educativos internacionales muy pronto serán removidas porque los sistemas expertos de traducción automatizada y reconocimiento de voz se encuentran ya muy avanzados. Además, si algún programa virtual resulta particularmente lucrativo y atiende grandes números de estudiantes, por una fracción del costo de producción en los Estados Unidos, las instituciones pueden contratar profesionistas y técnicos locales que trabajen en la selección de textos en el idioma natal , traducción, instrucciones que estructuran a la universidad virtual. Probablemente, el anterior ejemplo es un escenario radical, porque las predicciones de los expertos indican que la educación virtual constituirá un mercado educativo muy segmentado, pero se discute aquí porque ilustra claramente la influencia que las universidades virtuales ya están teniendo en la educación convencional.


Por último, cabe señalar que la incorporación de la juventud a las universidades virtuales también conlleva cambios psicológicos, además de riesgos28 que deben analizarse cuidadosamente para evitar, en lo posible, los efectos socialmente dañinos que conlleva el fenómeno de expansión de las universidades virtuales.

Notas   Contenido

1 Moore, Michael y Kearsley, Greg Distance, Education, a Systems View, New York, Wadsworth, 1996.Véase capítulo 2,“ historia de la educación a distancia”.

Harasim, Linda, “Online education”; A New Domain. En Mason R. y Kaye T. , eds., Mindweave: Computers, communications and distance education, Oxford, Pergamon Press, 1989.

3 El Colegio Electrónico de Noruega es reportado por Paulsen, Morten Flate, From Bulletin Board to Electronic Univesities. ACSDE Research Monograph n.7, State College, PA.The Pennsylvania State University, 1992.

4 Wells reporta que en 1991 había más de 80 programas alrededor del mundo que ofrecía cursos parcial o totalmente mediante CMC. Wells, Rosalie, Computer Mediated Communication for Distance Education. An International Review of Design, Teaching and International Issues, ASCDE Research Monograph, 1992. Véase también Berge, Zane and Collins, Mauri, Computer Mediated Communication and the Online Classroom, 3 vols. Cresskill, NJ, Hampton Press Inc., 1995.

5 Arms, Valarie, “Computer Conferencing: Models and Proposals”. en Telecommunications for Learning, Educational Technology Anthology Series. Vol. 3, Englewood Cliffs, New Jersey, 1991

6 Sayers, D., y Brown, K.Bilingual , “Education and Telecommunications; A Perfect Fit”, The Computer Teacher, 14, 23-24, 1987.

7Bellman, Beryl; Tindimubona, Alex; y Arias, Armando, “Technology Transfer in Global Networking: Capacity Building in Africa and Latin América”. en Harasim, Linda, ed., Global Networks, Computers and International Communication, Cambridge, Mass., MIT Press, 1993.

8 Hiltz, Roxanne, The Virtual Classroom. Learning Without Limits via Computer Networks, Norwood, New Jersey, Ablex Publishing Corp., 1994.

9 Gibson, William, Neuromancer, New York, The Berkley Publishing Group, 1984. Aunque Gibson acuñó el concepto de ciberespacio, éste tiene sin embargo sus raíces en Grecia, ya que el prefijo se aplicaba al timonel de las embarcaciones, lo cual también denotaba mando, control. Esa noción fue recuperada por Norbert Wiener para crear la palabra cibernética la cual a su vez sirvió para inspirar al novelista en la creación de esta metáfora que ilustra la transformación de la identidad de quienes se sumergen en el mundo discursivo que existe en las redes de cómputo. Desde que Gibson lo puso de moda, el sufijo se ha utilizado para acuñar muchas nuevas palabras, por ejemplo, Ciborg (organismo cibernético).

10 Menser, Michael y Aronowitz, Stanley, “On Cultural Studies, Science and Technology” en Aronowitz, Stanley; Martison Barbara; y Menser, Michael, eds. Technoscience and Cyberculture, New York, Routledge, 1996.

11 Watson, Allen; Calvert, Sandra; y Collins Rosanne, “An InformationTechnologies Workstation for Schools and Homes: Proximate, Border Zone, and Distant Educational Possibilites for the Future”, en Telecommunications for Learning, Educational Technology Anthology Series. Vol. 3, Englewood Cliffs, New Jersey, 1991.

12 Rheingold, Howard, Virtual Reality, New York, Summit Books, 1991.

13 Hiltz, Roxanne, The Virtual Classroom. Learning without Limits via Computer Networks, Norwood, New Jersey, Ablex Publishing Corp, 1994, p.5.

14 Levinson, P. “Connected Education; Progress Report from the Front Lines of Higher Learning”, en Online Journal of Distance Education and Communication, May, University of Alaska Southeast, Juneau, Alaska,1989.

15 Bates, Anthony, A midway report on the Evaluation of DT200. Paper Presented at the Computer Mediated Communication in Distance Education Conference, October, Milton Keynes,1988.

16 Campuzano, Laura y Rodríguez, Dora Estela, New Design for New Media: A Graduate Course Experience, Proceedings of the 18th ICDE World Conference, The New Learning Environment. A global perspective, The Pennsylvania State University, June 2-6 (CD-ROM)

17 La página Web de WGA que informa sobre la WGU puede encontrarse en: http://www.westgov.org

18 Los lectores interesados en conocer la literatura sobre CMC desde sus inicios hasta 1992 pueden visitar la página Web de John December en : http://www.december.com/cmc/theory/

19 Alcott, Donald The Western Governors University.ICDE’97 The New Learning Environment Global Distance Learning Initiatives, Audiocinta 1.1997.

20 la información sobre COLISA puede encontrarse en el sitio Web: http://www.unisa.ac.za/colisa/

21 La página Web de la Fundación Sloan es: www.aln.org

22 Comunicación personal con el director del Campus Mundial Dr. Gary Miller.

23 HTML es el acrónimo de HyperText Markup Language que es un lenguage de programación muy simplificado para producir páginas Web. Este lenguaje simplificado ya en sus orígenes, permite en todo momento desplegar los comandos utilizados para producir cualquier página Web que se encuentra en Internet, y copiar los formatos para después simplemente cambiar el texto y crear páginas con nuevos contenidos. Además, muchas instituciones educativas están elaborando “plantillas” para que los profesores simplemente agreguen el contenido de su materia a un formato pre-establecido y lo enlacen a Internet.

24 TOEFL es el acrónimo en inglés de la Prueba de Inglés como Lengua Extranjera la cual es una de las pocas reconocidas para cursar estudios en universidades de habla inglesa.

25 Para un análisis de algunos de los problemas que conlleva el uso de las redes de cómputo véase Jones, Steve ed., Cyberfuture. Computer Mediated Communication and Community, London, Sage, 1995.

26 Banco Mundial, La Enseñanza Superior. Lecciones derivadas de la experiencia, Washington, Banco Mundial, 1995.

27 Quienes deseen conocer otras universidades virtuales además de las aquí reseñadas pueden acudir a sitios que enlistan algunas de ellas, como en http://www.ccon.org/hotlinks/hotlinks.html#worldvu.


Por otra parte, quienes deseen adquirir libros sobre universidades virtuales pueden revisar la literatura disponible del sitio comercial Web en: http://www.amazon.com

28 Los riesgos más comunmente citados son la adicción, la destradicionalización, la facilidad para hacer trampa apropiándose del trabajo de otros, la desorientación, la fragmentación de la identidad, las agresiones racistas y la pornografía. La literatura sobre los riesgos está muy dispersa por lo que se recomienda a los interesados explorar las bases de datos especializadas en educación a distancia tales como el ICDL (International Council for Distance Learning) cuya dirección Web es: http://www.open.ac.uk




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