Navigating the Lows

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Navigating the Lows

Authored by Tomoko Matsuoka

I’m a book lover. I love to read. Give me something with words, and I can happily eat ink off of pages for hours. A consequence of this is that I often pick up on whether or not a storyline will sell.

Plots along the lines of “Matilda is happy, beautiful, successful, and will live happily-ever-after-forever-and-ever,” don’t seem to make the most captivating stories or become bestsellers. Even picture books for little children need to involve some kind of tension—an obstacle that the child needs to work through in order to achieve his or her happy ending. Whether it’s a little boy handling his first day of school, or a little girl learning to share her toys, the story is not captivating if it starts off perfect. If it’s perfect already, what’s the point of the story?

Whereas books that go something like, “Man is falsely accused of a crime he did not commit, is imprisoned for countless years before he finally escapes with the intention of confronting his accusers and clearing his name … etc., etc.” Those are the stories that interest us. We want to know what happens next. We want to find out if things turn out right. We begin to want things for the characters because of the difficulties and lows in their life.

But in real life, not too many people care for the lows in their own lives. We wish we could skip them, or we could put life on fast forward to get to the good parts, the happily-ever-afters, and the scenes where one gets to ride off into the sunset with a handsome prince, or stand over a slain Goliath with sword thrust high in the sky as an orchestra plays in the background. But it’s the highs and the lows that the hero or heroine went through before that ending scene that gives meaning to, say, a movie. If that were not the case, movies would be ten minutes in length instead of an hour and thirty minutes.

While directors and authors might write a heart-wrenching scene purely for effect, I’ve yet to meet someone who hasn’t experienced a taste of the lows. Lows come in all shapes and sizes. It could be depression over a situation in one’s life that doesn’t seem to have hope of getting better, or impatience toward situations or people that are not meeting one’s expectations, or perhaps tragedy has struck—and times when we once enjoyed life seem to be either a distant memory or a foggy future hope.

King David stated in Psalm 139:161 that “All the days ordained for me were written in [God’s] book before one of them came to be.” And seeing that it’s a rare person who hasn’t gone through a low, there must be something within the lows that God has ordained to be good for our spirits, and that will bring increased value to the ending scene of our lives.

Nelson Mandela was imprisoned for 27 years before he went on to lead South Africa during a crucial time in that nation’s history. I’m betting those 27 years were some of the lowest times in his life.

But during those 27 years in prison, he never gave up hope for his country and his cause. He learned, he studied, and then when his moment arrived, he was ready. Those 27 years in prison mattered; they made him into an unforgettable person. I suspect that the Nelson Mandela who went into prison wasn't the same Mandela who was freed two and a half decades later. Most likely, the time spent behind bars counted toward his becoming the person he needed to be in order to lead his country.

I think that’s why the lows in life are important; they get us thinking about what more we want in life. Also important, they cause us to consider what more God wants for and from us. They have the potential to bring insight, direction, wisdom, and valuable lessons our way if we are open to it.

Take David slaying Goliath. The end scene of that story is memorable, but the part that we might not remember as clearly was how initially David was left behind to tend sheep while his older brothers went off to fight. As David sees his brothers pack their things in order to join the Israelite army, he turns to ask his father if he can join them in battle. His father tells David that he is too young to fight, and that David must tend the family’s flock. David feels frustrated and possibly even angry—doesn’t his father know that he had single-handedly thwarted lions and bears that had tried to attack the sheep?

I think it’s during this time, as David watches his brothers leave for the frontlines, and as he passes time watching his father’s sheep, that David recognizes within himself a desire to fight. So when he’s asked to take food to his brothers, and when the opportunity presents itself, he grabs ahold of it, because he sees the potential fulfillment of this passion that God has placed in his heart. The long and short of it is that the “lows” in life teach things that the “highs” don't. They reveal character and how much one wants something more than the highs ever could.

My brother and his wife and I had been in the process of looking for the right house to move into, and while a few prospects arose that seemed ideal, none of them worked out as we had hoped. Waiting for the right house was wearing grooves in my patience. I know this sounds puny of me, but I love creature comforts, so having to live out of a suitcase for two months and camping out in other people’s houses while house-hunting was tough. But as another opportunity fell through, I realized that with each house we saw and evaluated, we had a better understanding of what we were looking for in a house, neighborhood, and location. The hunting and waiting process was worth something—when the right house came along, we were better able to recognize it.

While I may never come to enjoy a “low” in life, I think that by finding meaning in the lows, I’m coming to terms with the fact that they’re often the walkway that God uses to bring me to a different point in life.

The following Psalm is a comfort to me during such times: “I waited patiently for the Lord; he turned to me and heard my cry. He lifted me [up] out of the slimy pit, out of the mud and mire; he set my feet on a rock and gave me a firm place to stand. He put a new song in my mouth, a hymn of praise to our God.”2

See, life continues beyond the lows, but as you go through them, God can give you a new song to sing.

1 New International Version

2 Psalm 40:1–3 NIV
Read by Stephen Larriva. Music by sindustry(CC).

Copyright © 2011 by The Family International
Tags: life’s trials, overcoming obstacles

El sentido de los altibajos

Tomoko Matsuoka
Me encanta leer. Me apasionan los libros. Título y tema aparte, suelo sentarme y verme absorta en una lectura durante horas. Producto de mi afición por las palabras, he desarrollado una gran facilidad para determinar si un argumento gozará de la aceptación del público.

De más está decir que las novelas más sosas son las que se resumen en: Matilde es una joven feliz, hermosa, exitosa, que disfrutará de un paraíso de fantasía para siempre. Esas historias no suelen cautivar a sus lectores ni convertirse en éxitos de superventas. Y es que hasta los libros ilustrados para niños deben incluir cierta tensión: un obstáculo que el pequeño protagonista debe salvar a fin de disfrutar de un final feliz. Trátese del primer día de escuela del joven protagonista o de una niñita que descubre la dicha de compartir sus juguetes, el relato no llamará la atención de sus jóvenes lectores a menos que incluya una dificultad. ¿Qué sentido tiene un relato en el que todo es perfecto?

En claro contraste, una intriga que —por ejemplo— sigue las vivencias de un hombre acusado de un crimen que no ha cometido, que es encarcelado durante años y que finalmente resuelve escapar para hacer frente a sus acusadores, decidido a limpiar su nombre, etc., capta nuestra atención. El desarrollo de la trama nos mantiene en vilo. Sentimos curiosidad de saber si al final todo se arreglará. Casi sin quererlo, congeniamos con los personajes gracias a los altibajos que viven.

Pero a diferencia del mundo literario, muchos no sentimos mayor interés por los altibajos que vivimos. Deseamos poder evadirlos, o poner nuestra vida en avance rápido hasta llegar a las mejores partes. Nada nos gustaría más que saltarnos los trances y problemas, hasta llegar a la escena en que la protagonista y su príncipe azul cabalgan juntos hacia una esplendida puesta de sol, o en que el joven héroe levanta la espada al cielo luego de dar cuenta de su oponente, mientras en el fondo una orquesta toca música apoteósica. Pero son los altibajos que el héroe o la heroína viven antes de la escena final lo que da sentido a la película. De lo contrario, las producciones cinematográficas durarían 10 minutos, en vez de un par de horas.

Si bien algunos directores y guionistas incluyen escenas desgarradoras sólo para cautivar al auditorio, no he conocido a nadie que no haya vivido desgracias o altibajos. Estos se manifiestan de mil maneras. Podría tratarse de una depresión, producto de inconvenientes que no parecen mejorar; impaciencia hacia situaciones o personas que no cumplen con nuestras expectativas, o de una terrible tragedia. Entonces los momentos felices de la vida parecen relegados al pasado o postergados a un futuro de incierta esperanza.

El rey David aseguró en el Salmo 139:161 «Todos mis días se estaban diseñando [por Dios], aunque no existía uno solo de ellos». Sabiendo lo inusual que es que una persona sea inmune a los momentos difíciles, Dios debe considerarlas experiencias muy beneficiosas para nuestro espíritu. Sabe que darán un valor añadido a la escena final de nuestra película.

Nelson Mandela fue encarcelado por espacio de 27 años antes de erigirse como líder de Sudáfrica, en uno de los momentos más cruciales de la historia del país. Me imagino que el tiempo que pasó en prisión vivió las experiencias más difíciles de su vida.

Pero a lo largo de todos esos años, nunca perdió la esperanza en su país y en su causa. Aprovechó el tiempo en prisión para estudiar y prepararse; y cuando llegó el momento, estaba listo. Esos 27 años tras las rejas fueron muy importantes. Lo convirtieron en una persona extraordinaria. Me imagino que el hombre que salió de la cárcel dos décadas y media después era muy distinto al que había entrado. Ese tiempo en la cárcel contribuyó a formarlo en el dirigente que su pueblo necesitaba.

Ese debe ser uno de los motivos por los que atravesamos momentos difíciles: nos impulsan a querer más de la vida. Además, nos obligan a reflexionar sobre lo que Dios quiere de nosotros y para nosotros. Si permitimos que dichas ocasiones obren en nuestra vida, nos enseñan perspicacia, guía, orientación y muchas lecciones importantísimas.

Veamos el ejemplo de David y Goliat. El épico combate entre los dos es recordado de manera casi unánime, pero muchos pasan por alto que David en un principio tuvo que quedarse a cuidar del rebaño mientras sus hermanos mayores marchaban a la guerra. Mientras los otros empacaban víveres y armas para unirse al ejército israelita, David pregunta a su padre si él también puede pelear. Su padre le responde que es demasiado joven y que su lugar es cuidando del rebaño de la familia. David en ese momento se debió de sentir contrariado, incluso enojado. ¿Acaso su padre olvidaba los leones y osos que había descuartizado para proteger a su rebaño?

Pienso que en ese momento, tras despedir a sus hermanos y sentarse a ver las ovejas pastar, David comprende que en su corazón late el deseo de luchar. Por eso, cuando le piden que lleve alimentos a sus hermanos, no desaprovecha la ocasión de enfrentarse al paladín de los filisteos. Vio en ello la oportunidad de cumplir ese deseo apasionante que Dios había puesto en su corazón. En pocas palabras, las dificultades y situaciones de apuro nos enseñan lecciones que no aprendemos en temporadas en que todo marcha bien. Sacan a relucir nuestra entereza y ganas de superarnos, lo que no ocurre cuando todo es coser y cantar.

Mi hermano y su esposa habían estado buscando la casa indicada para vivir. Si bien habían sopesado opciones interesantes, ninguna de las posibilidades resultó como esperábamos. Aguardar a que apareciera la casa ideal empezaba a agotar mi paciencia. Sé que suena como poca cosa en comparación con los anteriores ejemplos, pero a mí me gustan las comodidades, y tener que vivir de lo empacado en una maleta durante dos meses, mientras acampábamos en las casas de nuestros amigos, era un desgaste. Pero al ver esfumarse otra de las tantas opciones que ya habíamos desechado, caí en la cuenta de que cada vez que veíamos y evaluábamos una casa, entendíamos mejor lo que necesitábamos en cuanto a vivienda, vecindario y localidad. El proceso de búsqueda y espera había valido la pena. Así, cuando nos topamos con la casa indicada, no tuvimos inconveniente en reconocerla.

Puede que nunca llegue a disfrutar de los momentos de adversidad y aflicción. Pero al sacar enseñanzas de ellos, empiezo a entender que son el sendero por el que Dios me dirige a un nuevo punto en mi existencia.

Las palabras de este Salmo me han sido de gran consuelo en momentos de apuro: «Puse en el Señor toda mi esperanza; Él se inclinó hacia mí y escuchó mi clamor. Me sacó de la fosa de la muerte, del lodo y del pantano; puso mis pies sobre una roca, y me planto en terreno firme. Puso en mis labios un cántico nuevo, un himno de alabanza a nuestro Dios».2

Como ven, la vida continúa después de esas depresiones, pero tras vivirlas, Dios aún puede darnos una nueva canción.

1 Nueva versión internacional

2 Salmos 40:1-3 (NVI)
Leído en inglés por Stephen Larriva. Música de sindustry(CC).

© 2011. La Familia Internacional
Temas: las pruebas de la vida, sobreponerse a los obstáculos

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