Resumen – En el presente documento se hace un breve recorrido por la historia de las plataformas educativas virtuales que a lo largo de los últimos años han modificado la manera tradicional de entender los sistemas de enseñanza y



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Moodle: Una plataforma Online basada en el software libre

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Resumen – En el presente documento se hace un breve recorrido por la historia de las plataformas educativas virtuales que a lo largo de los últimos años han modificado la manera tradicional de entender los sistemas de enseñanza y aprendizaje. El documento plantea asimismo las ventajas que aporta la utilización de Moodle como una propuesta de teleformación basada en el Software Libre y que ofrece cotas de calidad semejantes a otras alternativas comerciales como WebCT o Virtual Profe.

I. Introducción

Presentar a Moodle no es tarea fácil. Tendríamos que empezar, casi de manera obligada, por explicar brevemente que es una plataforma educativa online.

Si conseguimos mirar hacia atrás lo suficiente haciendo una breve descripción retrospectiva sobre el uso que se ha hecho de Internet en nuestro país estaremos de acuerdo en que una de las principales ventajas que aportaba la red en sus comienzos era la posibilidad de enviar y recibir mensajes electrónicos con un nivel de velocidad y fiabilidad hasta entonces insospechada.

  Al popularizarse el uso de Internet en las universidades españolas muchos docentes empezaron a utilizar el correo electrónico como una herramienta imprescindible para intercambiar datos, experiencias, impresiones, publicaciones, etc. con otros colegas a lo largo y ancho del territorio nacional, y por que no, a lo largo y ancho del mundo entero.

  Poco después empezó a extenderse la tan conocida WWW abriendo nuevos caminos a los docentes. Ya no solo se podía intercambiar datos a través de mensajes electrónicos sino que ahora también era posible la publicación de estos datos en servidores haciéndolos por tanto públicos a una comunidad de internautas que crecía día a día.

Allá por la segunda mitad de los noventa empezaron a escribirse cada vez más artículos que hacían referencia expresa  a las posibilidades educativas que la red de redes aportaba a los docentes. Sirva de ejemplo Area, M. quién en su artículo Desigualdades, educación y nuevas tecnologías (1997)  ya definió a Internet como una gigantesca "biblioteca" planetaria de información organizada hipertextualmente.

 

Muchos fueron los docentes que se lanzaron a crear sus propios “sites” educativos para colgar programas, apuntes, modelos y fechas de examen, etc. El principal problema de este tipo de iniciativa era el individualismo, es decir, cada profesor organizaba el material a su antojo creando webs independientes a las del propio centro para el que trabajaba haciendo la “guerra” a su manera. Al no haber objetivos comunes era difícil pasar ciertos límites y normalmente estos sites quedaban abandonados en el ciberespacio poco tiempo después.


II. El principio del cambio

Todo esto comenzó a cambiar con la llegada de las llamadas “plataformas educativas virtuales”. Dichas plataformas hacen referencia a una manera centralizada de entender la teleformación. En un único lugar cibernético pueden convivir multitud de alumnos, profesores y contenidos sin interferirse unos con otros y además con gran cantidad de herramientas de valor añadido como foros, chats, video y audio conferencia, mensajería privada, tablones de anuncios, etc.

La más famosa de aquella época fue y sigue siendo, sin duda WEBCT. Podemos afirmar sin temor a equivocarnos que WEBCT supuso una verdadera revolución educativa en las universidades de nuestro país extendiéndose rápidamente su uso y permitiendo a los docentes la posibilidad de impartir asignaturas y cursos completos a través de la WWW. Una avanzada gestión individual de los alumnos, de sus avances y dificultades, de sus intereses expresados a través de foros y chats dio lugar a ello.

Pero no todo era de color de rosa. WEBCT escondía tras de si una empresa (WebCT  Inc.) que tenía como fin último el ganar dinero vendiendo licencias de su plataforma. Aunque en principio su licencia no era muy restrictiva y los costos de implantación eran relativamente bajos esto cambio a la misma velocidad en que la plataforma fue ganando adeptos.

Los abusivos precios solo estaban al alcance de grandes organizaciones y universidades dejando por tanto fuera a pequeñas instituciones, academias, fundaciones etc. que no se podían permitir pagar sumas tan elevadas para un uso específico y a veces esporádico.

Se hacia  cada vez mas necesaria una alternativa asequible y de calidad, creada y mejorada por los propios docentes y apoyada por una licencia menos restrictiva.

Así en Agosto del 2002, de la mano de Martin Dougiamas, se hace pública la versión 1.0 de MOODLE. Esta primera versión estaba aún lejos de alcanzar las cotas de calidad de WEBCT pero presentaba una característica que le dotaban de un potencial inimaginable: era una plataforma creada por y para educadores, basada en una filosofía libre de colaboración mutua y mejora constante permitiendo que se crearan rápidamente comunidades específicas en cada país y redes de apoyo en su instalación y funcionamiento. Desde entonces han aparecido nuevas versiones que añaden innovadoras características, mayor compatibilidad y mejoras de rendimiento, etc.

Actualmente Moodle dispone de una serie de características técnicas que lo convierten en una opción sólida y eficaz muy a tener en cuenta en entornos de producción reales, dedicados a la enseñanza online y de los que se espera un alto rendimiento:



  1. Dispone de todas aquellas herramientas lógicas en un sistema de formación online tales como foros, chats, cuestionarios (de varios tipos), recursos, diarios, lecciones, etc.

  2. Es realmente fácil de usar, tanto para profesores como para alumnos así como de actualizar a nuevas versiones (por parte de los administradores). La curva de aprendizaje es por tanto gradual y asequible.

  3. Se integra sin dificultad en sistemas corporativos ya existentes e incluso podemos incorporarlo en un portal PostNuke gracias a un plugin específico.

  4. Es un proyecto de código abierto y esto implica que obtenemos un desarrollo muy rápido de nuevas funcionalidades, continua corrección de bugs, etc.

  5. Está organizado en torno a materias y no en torno a funciones (error que adolecen la mayoría de las plataformas online existentes). Esto quiere decir que no encontramos en un sitio los foros, en otro los chats, en otro la materia, etc. sino que cada contenido teórico puede ir acompañado de sus propios recursos complementarios independientemente del lugar en el que se encuentre.

  6. Esta apoyado por una enorme comunidad de más de 1200 personas que en la actualidad participan muy activamente en todos los aspectos de su desarrollo.

III. El proceso de implantación: un caso de éxito

A medida que Moodle se extiende y crece su comunidad, recogemos información de una mayor variedad de personas en diferentes situaciones de enseñanza. Por ejemplo, Moodle actualmente no sólo se usa en las universidades, también se usa en enseñanza secundaria, enseñanza primaria, organizaciones sin ánimo de lucro, empresas privadas, profesores independientes e incluso asociaciones de padres de alumnos. Un número cada vez mayor de personas de todo el mundo contribuye al desarrollo de Moodle de varias maneras.

A modo de ejemplo y para ilustrar mejor lo descrito podemos referirnos a una institución de tamaño medio como la Fundación ICSE (www.fundacionicse.org). Dedicada desde hace mas de 30 años al tratamiento de personas con cualquier tipo de deficiencia y a la formación de profesionales que trabajan con este sector, se aventuró en el mundo de la educación a distancia allá por el año 2000 bajo el firme propósito de hacer llegar sus enseñanzas a un público mas extenso y no limitado por trabas geográficas

Conscientes de la imposibilidad de pagar una licencia millonaria por el uso de plataformas Virtuales como WebCT y después de meses intentando infructuosamente llegar a acuerdos con dichas compañías para la adquisición de algún tipo licencia reducida que la Fundación pudiera costear con los modestos ingresos que obtiene, se tubo que optar por un método de formación online propio, mas primitivo pero asequible económicamente, basado en aglutinar en un portal PHP (PostNuke) todas aquellas herramientas propias de un sistema online como pueden ser los foros, los chats, las descargas, etc.

Hasta la llegada de Moodle la Fundación ICSE no pudo contar con una verdadera plataforma Online. Actualmente se encuentran de lleno en un periodo de migración de plataformas y si la previsión se cumple, a principios de 2005 el 100% de los cursos online que esta entidad imparte se ofrecerán a través de la plataforma Moodle. Tanto los encargados de llevar a buen puerto la formación online de la Fundación como los propios tutores que imparten los cursos consideran el grado de satisfacción como muy alto desde que trabajan con la nueva plataforma.

IV. Los artífices del cambio

Nos detendremos ahora brevemente en describir algunos de los grupos de personas que hacen que Moodle avance a un ritmo tan extraordinario y que sin duda podemos considerar los artífices más directos del éxito que esta cosechando:



  • Programadores que añaden nuevas características en cada versión. Sirva como ejemplo la reciente incorporación a la plataforma de una nueva característica que permite gestionar a los alumnos de un curso en subgrupos de trabajo independiente.

  • Traductores que se encargan de conservar el espíritu Moodle en cada uno de los idiomas a los que ha sido traducido. En España por ejemplo la comunidad Moodle dispone de foros específicos en los que se discute la mejor manera de traducir los miles de términos específicos, provenientes de la lengua inglesa, de los que se compone Moodle. Actualmente la traducción al español es casi perfecta.

  • Docentes y administradores: son los encargados de introducir contenido en la plataforma, crear cursos, poner a prueba los módulos creados por los programadores, etc. Gracias a su continuo feedback con los programadores se consigue que las nuevas características incluidas en una versión de Moodle sean consecuencia directa de las necesidades detectadas por este sector.

El hecho de que una persona se incluya dentro de uno de estos tres grupos no implica el que no pueda participar activamente en alguno de los otros. De hecho el padre del proyecto Moodle, Martin Dougiamas aúna en una sola persona estudios sobre la ciencia de la computación y un doctorado en educación, lo cual le permitió trabajar desde el principio en un sistema de formación online desde el punto de vista del docente pero con su gran conocimiento de programación a distintos niveles. Según sus propias palabras: “Mi convicción en las posibilidades aún por realizar de la educación basada en Internet me llevaron a hacer una Maestría y un Doctorado en Educación, combinando mi anterior carrera de Informática (Ciencias de la Computación) con el recientemente adquirido conocimiento sobre la naturaleza del aprendizaje y la colaboración. (Documentación oficial del proyecto Moodle: http://moodle.org/doc )
V. ¿Hacia donde caminamos?

1800 instituciones de todo el mundo han apostado por Moodle como sistema para la gestión de su teleformación y la curva de aumento se sitúa en el 10% mensual. Con estas cifras es fácil ser optimistas y más aún si tenemos en cuenta que estas  1800 instituciones se dividen en 92 países diferentes.

Un reciente estudio titulado “Selección de un entorno virtual de enseñanza/aprendizaje de código fuente abierto para la universidad Jaume I” (Mayo 2004) ha marcado un antes y un después en el campo de la formación Online en el ámbito universitario. En el se compara el funcionamiento de tres las tres plataformas de teleformación basadas en el software libre mas prometedoras en la actualidad: Atutor, .LNR y Moodle. Las conclusiones de dicho informe centran las ventajas de Moodle, como vencedor, en las que siguen:


  1. Ofrece más funcionalidades didácticas y éstas son más sofisticadas y ricas en opciones. Al mismo tiempo, el diseño modular del entorno garantiza su flexibilidad: según los módulos empleados puede dar soporte a cualquier tipo de estilo docente o modalidad educativa.

  2. Gracias, también, a su diseño modular y a una mayor atención a la interfaz de usuario, el índice de usabilidad de Moodle es superior al de sus competidores. Disponer de más opciones no implica pues en este caso complicar el uso del entorno.

  3. El grado de apertura y el dinamismo del proyecto son también más elevados. El desarrollo de Moodle está siendo conducido por una comunidad de usuarios cada vez más amplia y abierta a la participación, lo que ha dado lugar a una evolución del producto más rápida de lo previsto y al desarrollo de módulos y características adicionales en un período muy breve de tiempo.

Así mismo no todo son ventajas. Al ser un entorno relativamente nuevo aún adolece algunas deficiencias entre las cuales se destaca el hecho de que no es un sistema que cumpla totalmente con los estándares de Elearning existentes en el mercado. Incluso esta deficiencia esta dejando de serlo ya que las dos últimas versiones de Moodle (1.3 y 1.4) se acercan cada vez mas a los estándares intentando suplir las carencias iniciales.

Por ello desde versiones recientes existe un intento de compatibilidad con SCORM como modelo de referencia para la integración y desarrollo de contenidos de formación de un entorno Elearning. La compatibilidad con dicho sistema facilita enormemente el poder importar/exportar contenidos realizados con otras herramientas y asegura un buen futuro a Moodle en los próximos años.

Parece claro que la guerra por el dominio de un mercado emergente como es el de los entornos virtuales de enseñanza no ha hecho mas que comenzar y también parece lógico pensar que las grandes empresas como WEBCT Inc. no se van a conformar dejando que Moodle y otros proyectos similares copen un sector que tantos beneficios le produce.

Lo que si podemos afirmar, rotundamente y sin temor a equivocarnos es que Moodle va a poner las cosas muy difíciles a otras empresas del sector ya que las cotas de calidad que alcanza son cada vez más altas y cuenta con la enorme ventaja de ser un proyecto basado íntegramente en el software libre.



Referencias bibliográficas

  • Area, M (1997): “Desigualdades, educación y nuevas tecnologías”.

  • Agued, J.I y Cabero, J. (2002): “Educar en Red”. ALJIBE: MÁLAGA

  • Centre d'Educació i Noves Tecnologies de la UJI (2004): “Selección de un entorno virtual de enseñanza/aprendizaje de código fuente abierto para la Universitat Jaume I”. CASTELLÓN

  • Página de documentación del proyecto MOODLE en español: http://moodle.org/doc/?lang=es_es

  • Rios, J.M. y Cebrian, M (2000): “Nuevas tecnologías de la información y la comunicación aplicadas a la educación”. ALJIBE: MÁLAGA.






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