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PLATAFORMAS DE TELEVISIÓN

39 En todos los países del mundo existen muchos métodos para prestar servicios de televisión abierta y de pago. La radiodifusión por vía terrestre, la televisión por cable, la televisión satelital y la IPTV son las principales plataformas utilizadas para la distribución de señales televisivas:



TELEVISIÓN TERRESTRE

40 Los servicios de televisión terrestre se basan en una red de torres de transmisión dispuestas a intervalos en una región dada. Esas torres difunden la señal televisiva por transmisión VHF (muy alta frecuencia) o UHF (frecuencia ultraalta). Tanto VHF como UHF son partes del espectro electromagnético que suelen reservarse a las comunicaciones de corto alcance. Puede suceder que, al difundirse, las señales excedan de la línea de mira (sobre todo las VHF), pero por lo general no se propagan tanto como para interferir con las comunicaciones en zonas alejadas, con lo que son ideales para la transmisión por televisión y radio. El corto alcance de las señales reduce al mínimo el desbordamiento a regiones o países vecinos e impide que haya interferencia con otras señales televisivas en esas zonas. Los accidentes geográficos de grandes dimensiones, como las colinas, las montañas o incluso los edificios grandes, pueden bloquear las señales de televisión terrestre, por lo cual tal vez sean necesarias varias torres de transmisión para garantizar la cobertura completa de una zona dada.


41 Cada vez se da más preferencia a la transmisión UHF por sobre la VHF, ya que, si bien las tolerancias de los equipos receptores deben ser más ajustadas para que la recepción sea clara, hay un espectro más amplio de frecuencias adecuadas para la transmisión de TV. El espectro de frecuencias utilizables también se ha ampliado efectivamente al mejorar las tecnologías y se abarataron los equipos de emisión y recepción. En muchos mercados, se ha dejado de transmitir televisión en VHF y se ha adoptado la transmisión UHF. En el Reino Unido se abandonó la transmisión terrestre VHF en el decenio de 1980, mientras que en el Japón se prevé pasar definitivamente a la emisión UHF cuando se haga la transición a la transmisión digital terrestre en 2012. Sin embargo, hay algunos mercados, tales como el estadounidense, que seguirán empleando las transmisiones VHF, ligeramente más sólidas, para la radiodifusión de TV.
42 Dado el alcance relativamente corto de las transmisiones terrestres, se necesitan varios puntos de transmisión. En un mercado como el del Reino Unido harían falta más de 1.000 torres de transmisión para alcanzar una cobertura del 99% de la población; en uno con las dimensiones de China, en cambio, se precisarían más de 30.000 para tener una cobertura considerable.
43 La cobertura también puede variar en cuanto a los canales, según si el canal pertenece a un organismo de radiodifusión comercial o a uno público. Los canales de los organismos públicos de radiodifusión suelen llegar a la enorme mayoría de la población de un país dado, es decir, a más del 95%. En cambio, los organismos de radiodifusión comerciales tienen restricciones presupuestarias, problema que no suelen enfrentar los organismos de radiodifusión públicos, y tal vez empleen menos puntos de transmisión. Si se utilizaran 100 puntos de transmisión, se daría cobertura a entre el 80 y el 90% de la población de un país de la extensión de Francia o el Reino Unido, cifra suficiente para un organismo de radiodifusión comercial importante y a una fracción del costo, aunque más baja que la cobertura que se espera de un organismo público.
44 Hoy en día, en muchos mercados del mundo los servicios de televisión digital terrestre están reemplazando a los analógicos, más antiguos, en un esfuerzo por recuperar un espectro al que se ha dado un uso poco eficiente. En líneas generales, se prevé que la cobertura siga siendo igual o similar a la de los servicios analógicos, aunque en algunos mercados se está planeando recurrir a la televisión satelital abierta para paliar las deficiencias previstas. Durante la transición de los servicios analógicos terrestres a los digitales suele haber un prolongado período de difusión simultánea, durante el cual se emiten ambas señales para que la población tenga tiempo de cambiar de método de recepción.
45 Actualmente hay varias normas en uso en el mundo de la transmisión digital terrestre, incluidas la europea DVB-T, la japonesa ISDB-T, la china DTMB y la estadounidense ATSC. Estas normas tienen distintas especificaciones respecto de los mecanismos de transmisión, pero todas apuntan a servir de modelo para el multiplexado y mejorar la eficiencia en el uso de las frecuencias. La norma europea DVB es la más utilizada en todo el mundo, incluidos muchos países de Europa, Asia y América del Sur, así como de África y Oriente Medio. Para cada tecnología se necesitan distintas arquitecturas de transmisión y descodificadores, y por ejemplo, las cajas DVB no son compatibles con la transmisión ATSC. Los costos de los equipos receptores varían como resultado de las distintas escalas de utilización. Las cajas DVB-T, por caso, son mucho más económicas que las ISDB-T.

TELEVISIÓN POR CABLE

46 Básicamente, los servicios de televisión por cable fueron el primer mecanismo de transmisión de televisión distinta de la terrestre. Aunque emplea prácticamente los mismos métodos de transmisión que los servicios de televisión terrestre, ya que utiliza frecuencias del espectro UHF, la señal se propaga por un cable de cobre o fibra. Al principio, los servicios de TV por cable se utilizaban para dar señal televisiva a comunidades aisladas de los transmisores de televisión terrestre por accidentes geográficos que bloqueaban la señal. Con una sola antena grande, se recibía la señal proveniente de un punto que estaba dentro del radio de transmisión, y los hogares que estaban fuera de ese radio se conectaban por medio de un cable físico. Para los primeros servicios de TV por cable, el consumidor no necesitaba ningún equipo especializado más que un televisor común para recibir y mirar televisión distribuida con este mecanismo, ya que la señal era prácticamente idéntica a la que se emite por aire.


47 Dado que el cableado protege la señal televisiva de la interferencia causada por señales externas e impide también que la transmisión se desborde y obstaculice la comunicación terrestre, la televisión por cable dejó de ser un mero mecanismo de retransmisión. El espectro reservado para otros usos en la esfera de las comunicaciones terrestres podía reutilizarse a través del cable, lo que hizo posible la transmisión de muchos otros canales de TV y estaciones de radio. Por consiguiente, el cable fue la primera plataforma adecuada para la televisión de pago, ya que gracias a él los hogares pudieron recibir muchos canales distintos de los disponibles a través de la televisión analógica terrestre “normal”.
48 Los servicios de cable han avanzado desde su creación y han llegado a la codificación digital de sus señales, junto con la puesta en práctica de los servicios de transmisión bidireccional de datos. En su nivel más básico, los sistemas de transmisión bidireccional de datos posibilitan la prestación de servicios de telefonía e Internet de banda ancha por cable, pero también son fundamentales para el acceso a la nueva generación de servicios de la televisión interactiva. Para que funcionen los servicios interactivos, se necesita una conexión “de uno a uno” entre el descodificador o el televisor del consumidor y las primeras partes de la red de cable. Así, presionando un botón del control remoto, el consumidor puede hacer que esté a su disposición un elemento de contenido específico de la red. En los sistemas de distribución ramificada, como la radiodifusión terrestre, el proveedor de servicios de televisión tiene poca o ninguna capacidad direccional, es decir, no puede enviar con facilidad elementos de contenido a ningún consumidor final.
49En gran medida, las desventajas del cable se relacionan con el hecho de que los hogares deben tener una conexión física a la red para recibir la señal. El cableado de un gran número de hogares es extremadamente costoso y requiere un enorme gasto de capital inicial. Los costos de cableado por hogar varían según la densidad demográfica y diversas cuestiones geográficas o de planificación, pero el costo típico asciende a entre 500 y 1.000 euros por hogar o más en mercados desarrollados como los Estados Unidos o Europa Occidental y a alrededor de 200 euros en los mercados en desarrollo, por ejemplo, China. Teniendo en cuenta que los ingresos promedios anuales por abonado de cable en Europa ascienden a tan solo 11 euros por mes y dado que no todos los hogares conectados al cable se abonarán al servicio –por lo general, el 40% de los hogares de la región opta por no contratar el servicio– no caben dudas de que el cableado es una solución costosa. Asimismo, los costos del cableado en las zonas de baja densidad son tan altos que, en la mayoría de los casos, es muy difícil recuperar la inversión inicial, lo que hace que los sistemas de TV por cable sean viables sólo en las ciudades y los municipios densamente poblados. De ahí que en muchos mercados, especialmente en los países desarrollados, se dejaron de instaurar nuevos servicios de TV por cable, y la cobertura de la red ya dejó de crecer. Esto significa que gran parte de las inversiones que las empresas de TV por cable están destinando a su infraestructura está encaminada a mejorar los servicios existentes y agregar nuevos, para generar tantos ingresos incrementales de los hogares a los que ya se prestan servicios como sea posible.


TELEVISIÓN SATELITAL

50 La primera vez que se transmitió televisión por satélite fue en el decenio de 1960, aunque esta plataforma empezó a funcionar como un medio de recepción de televisión en el ámbito doméstico solo en los decenios de 1980 y 1990.


51 Los servicios de televisión satelital transmiten señales principalmente en las frecuencias de la banda C o la banda Ku del espectro electromagnético. Esas frecuencias quedan fuera de las zonas de VHF y UHF del espectro que se usan para la distribución de radio y televisión terrestre, dado que están en una frecuencia más alta. No suelen ser efectivas para la transmisión de televisión desde torres o mástiles de transmisión terrestre, dado que las señales son propensas a las interferencias de los edificios y los accidentes geográficos, lo que hace que se atenúen rápidamente. Sin embargo, si se emite la señal en los espectros de frecuencia desde el satélite, por lo general no existirán dichos obstáculos en la recepción, lo que permite que las frecuencias de banda C y Ku sean un método efectivo para difundir la señal, con poca interferencia con la transmisión existente.
52 No obstante, pese a la falta de obstáculos físicos, la distancia del satélite desde la Tierra hace que la señal por lo general sea bastante débil en el momento en que alcanza el punto de recepción. En consecuencia, la recepción necesita de un equipo especializado, a saber, una antena parabólica que toma la señal y la refleja en una antena central de recepción, proceso que amplifica la señal y elimina el ruido o la interferencia. A diferencia de la TV terrestre y por cable, las emisiones analógicas y digitales por satélite siempre requieren un descodificador satelital que descodifique la señal, debido en gran medida a que las emisiones analógicas por satélite se codifican a frecuencias diferentes de las de la televisión terrestre o por cable.
53 Las frecuencias más altas en las que se basan las emisiones por satélite traen beneficios en materia de la transferencia de datos respecto de la televisión terrestre y por cable. Pueden codificar más información, lo que permitirá que el satélite lleve más canales que los servicios equivalentes de televisión terrestre o por cable. Los servicios satelitales también tienen la ventaja adicional de no requerir la construcción de redes, por lo que, en comparación con los servicios de TV terrestre o por cable, los costos iniciales son menores; además, lo que es igualmente importante, la televisión por satélite puede cubrir un mercado o una región enteros, incluidas las localidades de alta y baja densidad demográfica, lo que hace que sea una propuesta más económica en las zonas de menor densidad.
54 La desventaja de los servicios de TV satelital respecto de los que usan cableado físico, como la TV por cable y la IPTV, es que no hay una conexión “de uno a uno”. Por eso, es muy difícil ofrecer servicios verdaderamente interactivos por televisión satelital. Todos los usuarios del servicio satelital recibirán cualquier señal que se envíe. Por lo tanto, los servicios satelitales recurren cada vez más a métodos de conexión alternativos para ofrecer servicios interactivos, como una conexión secundaria a un descodificador, que por lo general es una conexión de banda ancha. De ese modo, los contenidos se distribuyen de uno a uno a los usuarios, quienes a su vez pueden comunicarse con la plataforma e interactuar. El problema actual de esta opción es que el proveedor de servicios de televisión por satélite suele depender de que el usuario tenga una conexión de banda ancha de la calidad suficiente para que la distribución de contenidos sea relativamente rápida. Por lo tanto, todavía se necesitan los servicios satelitales para la transmisión lineal de señales de televisión. Además, habida cuenta de la variabilidad de las conexiones de banda ancha, en los sistemas de televisión satelital a la carta es mucho más difícil acceder instantáneamente al contenido que en los sistemas por cable o IPTV. Sin embargo, al aumentar la penetración y las velocidades de la banda ancha, es probable que el problema se vaya resolviendo.

IPTV

55 La IPTV es la única plataforma de TV totalmente digital y fue la última en ingresar en el mercado mundial de la televisión. Los servicios de IPTV funcionan de manera distinta de los que utilizan emisiones de radiofrecuencia. En lugar de codificar la señal directamente en una radiofrecuencia, la información se encapsula dentro del Protocolo de Internet, norma de comunicación utilizada para la distribución de datos por redes de computadoras, y luego se distribuye por una conexión de banda ancha a los clientes. Una de las diferencias clave entre la IPTV y los servicios de emisiones de radiofrecuencia es que con la IPTV el consumidor recibe un solo canal por vez. En la transmisión terrestre, por satélite o por cable, se emiten y reciben todos los canales a la vez y sencillamente se filtran los canales no deseados. En la IPTV, cuando el usuario cambia de canal, se transmite la señal a la red, se desconecta la señal del canal no deseado y luego se envía al usuario la señal del canal deseado. Los servicios de IPTV tienen menos limitaciones que los de cable en cuanto al número de canales que pueden ofrecer dado que el factor restrictivo –el tamaño del cable en el punto de recepción– ya no es un problema grave. Sin embargo, tienen otros problemas relacionados con el ancho de banda, que se explican a continuación.


56 Los servicios de IPTV deben distinguirse de los servicios de televisión en línea o en la Web, a los que los usuarios acceden a través de una computadora o un dispositivo móvil conectado a la red abierta de Internet. Los servicios de IPTV se distribuyen a través de una red cerrada, cuyo dueño suele ser el operador del servicio, y las personas ajenas a ella no pueden acceder a la información, por lo que son análogos a las operaciones de televisión por cable: sólo los hogares conectados a la red pueden acceder al servicio de televisión. Esta es la diferencia con los servicios de televisión en línea, a los que se puede acceder desde cualquier red conectada a Internet. La ventaja de que el servicio de TV esté disponible únicamente dentro de una red específica es que se puede controlar la calidad de la señal, lo que no suele ser posible en una infraestructura de terceros.
57 Si bien, en teoría, los servicios de IPTV deberían enfrentar los mismos problemas que los de cable en cuanto a la instalación de redes y los gastos asociados, muchas veces la infraestructura requerida para prestar los servicios de IPTV ya existe o se está instalando de todos modos, dado que los proveedores de servicios de IPTV son, en su mayoría, empresas de telecomunicaciones que tienen sus propias redes de telefonía y banda ancha. En muchos casos, los principales proveedores de IPTV son las compañías de telecomunicaciones que están en el mercado, tales como Singtel de Singapur, PCCW de Hong Kong y Deutsche Telekom de Alemania, que en general cubren todo el país con sus redes de telefonía y banda ancha. Aunque es probable que la disponibilidad de la IPTV sea menor debido a que algunas conexiones de los clientes carecen de la calidad suficiente para llevar una señal de TV, el servicio suele estar disponible en más del 50% de los hogares.
58 Uno de los principales problemas que enfrentan los servicios de IPTV es que la infraestructura en la cual funcionan no está diseñada para llevar señales de TV. Las líneas de teléfono de cobre tradicionales no pueden transportar una gran cantidad de datos, lo que significa que en las redes más antiguas, los anchos de banda de los usuarios pueden limitar la recepción. Por lo general, el requisito mínimo para la IPTV son las líneas ADSL estándares, que permiten un solo canal de televisión con definición estándar si se lo comprime con la norma MPEG-4 a unos 2Mbit/s. Para que un hogar reciba varios canales (y se pueda mirarlos en diferentes habitaciones) o canales de alta definición, habrá que actualizar la infraestructura para que pueda procesar un mayor volumen de datos. Para ello se necesita una conexión DSL más avanzada, como ADSL2+ o VDSL, o una conexión de fibra óptica, especialmente adecuada para transportar grandes cantidades de datos.
59 La principal ventaja de la IPTV respecto de la televisión satelital y terrestre, en particular, es que la conexión es bidireccional y por eso todos los descodificadores de IPTV pueden comunicarse con la red. Esto facilita la incorporación de la funcionalidad interactiva y permite que los servicios a la carta estén disponibles por defecto en la mayoría de los sistemas de IPTV.

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